Aflodal granskar den amerikanske stjärnblendern

Aflodaltycker

Aflodal granskar den amerikanske stjärnblendern

Den som öppnar eget i whiskysvängen ger sig oftast på maltwhisky. Utom amerikanske John Glaser, för honom var blended Scotch det självklara valet. Men det handlar inte om dussinblends utan spjutspetswhisky. John Glaser vill vara en motkraft till de stora drakarna, en nytänkare: ”– Min roll är att vårda arvet och traditionen för att kunna se möjligheterna”.

Compass Box föddes hemma i köket i London där John Glaser vaskade fram sina första egna blends. Det handlar inte om en kallstart av en amatör, snarare om ett spektakulärt avhopp från rollen som Global Marketing Director för världens största spritbolag UDV (nuvarande Diageo). Och en vision att förändra synen på vad en Scotch kan vara. ”– Jag vill få ut tre saker av en whisky: smak, kreativitet och njutning, alltså att whiskyn ska vara drickvänlig och att man ska vilja ha mer”.

John började sin karriär i vinbranschen i USA och drömmen var en kalifornisk vingård. Sin första whisky fick han 1994 på nya jobbet inom UDV. Åren inom ’big business’ var lärorika. I New York försökte man vända uppochner på begreppet whisky och introducera drycken i oväntade sammanhang. Det funkade inte alls. ”– Jag insåg att saker måste få växa fram organiskt och utvecklingen drivs av små oberoende företag”. Sålunda Compass Box. En ’Artisan Scotch whisky maker’ som sysslar med ’crafted whiskies’. Det handlar alltså om gammalt hederligt hantverk. Kvaliteten får aldrig stryka på foten för volym och ocker men produkterna är inte för den skull elitistiska, Glaser är högst publik i sin mission. ”– Min stil är tillgänglig. Jag använder bara whisky i balans med mjuk smak, den får inte vara omogen och eken får inte ha tagit över. Därtill ska smaken vara rik och sötaktig. Den gemensamma nämnaren för mjukhet, rikhet och sötma är 1st fill bourbon barrels. Branschen i stort borde förlita sig mer på de rena smaker som amerikansk ek levererar”.

John Glasers första whisky var Hedonism, en blandning av olika grainwhiskies. Oerhört udda, alla whiskydrickare får visserligen i sig massor av grain men utan att veta om det eftersom grainwhisky ingår i varje blended Scotch. Hedonism ville utmana konventionen, kan man få folk att köpa grainwhisky? – ”Det var inte många som fattade vad jag höll på med. Whisky utan ålder på etiketten och med underliga namn som Hedonism. Om 10 procent gick igång på min whisky då skulle jag säga att var tredje konsument fattar grejen idag. Merparten kliar sig fortfarande i huvudet.

Egentligen är konceptet inte så konstigt. Whisky har i alla tider blandats. Till och med en singelmalt är ju en blandning. Men de stora drakarna anpassar sig, noterar John nöjt: ”– Glenmorangie Signet mixar ju olika whiskystilar på samma sätt som en ’blended malt’ med skillnaden att whiskyn kommer från ett enda destilleri. Vi sysslar alla med samma sak, att utveckla whiskysmaker”. Hedonism var verkligen rätt i tiden. När jag testade whiskyn vid premiären var munnen silkigt len och sötaktig med varsam ekbackning, förvisso tunn som en Canadian men elegant. Något helt annat än Cameron Brigs korkade toffeesötma eller Black Barrels lättdruckna bagatell. Sedan dess har det hänt mycket på grainwhiskyfronten. Duncan Taylors gamla grainfat tillsammans med japansk singelgrain har öppnat en ny värld som understundom matchar den mest komplexa maltwhiskyn. Hedonism bleknar i jämförelse samtidigt som publiken i stort distanserar sig alltmer från den spritiga Canadian-stilen. Dagens Hedonism varvar 14- till 29-årig whisky från Cameron Bridge, Carsebridge och Cambus i nya bourbonfat och begagnade hogsheadfat som bränt ur inuti för att piggas upp. Hedonism framstår som en korsning mellan Canadian och vodka med citrusreferenser. Inte mycken doft, lite syrlig citronkaramell, vasst citrusspritig på djupet. Tvehågsen start i munnen, pappig oljig entré med vag vodkalik citruston, halvvägs kickar torrare ek in och backar upp frukten en smula. Eftersmaken varar inte länge, ren och lätt, vodkalik citruston bär. För mig en daterad produkt.

Glasers andra whisky var mer väntad. Storbolagsmannen kreerade en egen blend. Asyla är pluralformen av ’asylum’ som betyder dårhus alternativt fristad. Compass Box är ju en form av tillflyktsort för Glaser, en liten värld bortom den galna cirkusen i storbolaget. ”– Idén till Asyla kom ur ett privat behov. Jag ville ha en aperitif som jag kunde dricka utomhus i solen, något sött, delikat, lättdrucket”. Det tog flera månader att komma i mål. Basen är vällagrad kvalitetsgrain för sötmans skull samtidigt som alkoholen göms. De första versionerna av Asyla hade en 60/40-relation mellan grain och malt men grainwhiskyn fick stryka på foten. Linkwood från 1st fill bourbon är ledmalt med sin lätta eleganta parfymton. Uppbackad av tre andra lätta malter, bland annat Auchroisk. – Asylas huvudnummer är tveklöst Linkwood. Men den 10- till 12-åriga grainwhiskyn från Cameron Bridge och Cambus spelar en minst lika viktig roll. Utan grain skulle inte malten glänsa. Och Asyla är verkligen en skönhet bland lätta blends. Grainwhiskyn renar och lättar upp malten. Just renheten är whiskyns styrka och det är maltkornet som styr allting. Asyla doftar gröna äpplen och mäsk, mild ljus arom. Munnen är sötaktigt maltig utan stora gester, mitt i sticker en äppelton upp innan elegant kryddstegring fångar in. Kort ren eftersmak, ljust fruktig och halvtorr innan lite skalbeska sätter in, stannar i honung och malt. Mästerlig blend av det lätta gardet, imponerande minimalistisk.

Mest uppståndelse har det varit kring Compass Box blandmalter. Spice Tree som kom 2005 gick på pumpen direkt. Branschorganisationen Scotch Whisky Association gick till attack året därpå. Problemet var att Glaser infogat franska nyekstavar i sina barrels. 195-årig Vosges-ek som lufttorkats i två år och sedan hårdrostats. Poängen var att ge återanvända fat ny kraft att bearbeta whiskyn. SWA gillade inte tilltaget, fat fick inte ”manipuleras” menade man och hotade med stämning. Skriverier i pressen gjorde att lagret rensades på några veckor. Compass Box backade och tvingades dra in produkten, en domstolsprocess var inte att tänka på. Efter tre års experimenterande gjorde Spice Tree comeback i augusti 2009, stavarna lämnades därhän, istället byttes ändarna ut. Lock av helt ny fransk ek rostas i tre olika graderingar vilket ger en utökad palett av smaker att jobba med. Whiskyn som tas ur vanliga 1st fill och refill barrels måste extralagras i två år för att extrahera aromer ur fatändarna. Blandmalten leder på Clynelish från Northern Highlands och stöttas av liknande malter, alla kring 10-12 år. För John är det här en ’after dinner’-malt eftersom den har sådan impact. Och visst gör Spice Tree skäl för sitt namn. Överlastad med frukt som skickligt pareras med krydda. Tät komplex väv av söt frukt tar över i munnen efter kort maltinpass. Kryddan är med tidigt men växer mot slutet och ställer munnen som blir torrare. Med vatten mer utdragen smak, ett virrvarr av äpple-karamell-nektar-torkad aprikos, mot slutet stor ekig skjuts med rejäl krydda. Lång finish, eken bygger, frukten förpassas till bakgrunden, het kryddig botten.

Striden med SWA resulterade i ytterligare en blandmalt som kom redan i september 2006. Precis som med Spice Tree hämtas Oak Cross ur barrels vars fatändar byts ut, fast här nyttjas fransk jungfruek som lättrostats. Ett gäng malter i 10-årsåldern flyttas över och tillbringar 6-18 månader i sin nya fatmiljö. Fast bara hälften, resten stannar kvar i sina vanliga barrels. ”– Jag var inte ute efter en ekchock utan mer en kyss av ek. Destillerikaraktären ’tweakas’ en aning, det händer lite mer i glaset”. Oak Cross leder på mitt favoritdestillat Teaninich balanserad av fruktiga Clynelish och Imperial för tyngd. Den är lättare i stilen än Spice Tree och intas före maten, enligt John. Det här är en intelligent blandmalt med ett temperamentsfullt spänningsfält mellan tropisk frukt och malt. Doftmässigt stretar malten emot men får ge vika på djupet för exotisk frukt som ananas, aprikos, äppelkompott. Bataljen utkämpas även i munnen, maltstart byts i äpple och exotisk frukt innan lätta kryddor tar ton in i en krämig finish på torkad frukt där smårivig ek bryter in och torkar upp. Helt OK men med en droppe vatten blir det så mycket godare. Malten överrumplas av vingummin som tar på sälta (!), kryddorna överflyglas av frukten men kommer tillbaka sent i form av varma hetsiga virvlar. Eftersmaken bjuder på lång småseg sötbeska med vingummin-äpple och lagom värme i botten. Vatten öppnar blandmalten på vid gavel, briljant!

Den tredje blandmalten är ett säreget möte mellan Islay och Speyside. The Peat Monster leder på Caol Ila med en skvätt Lagavulin i sig, förstärkt av Isle of Mulls rökiga Ledaig och som motvikt Speyside-frukt från Glen Elgin. Resultatet är ett förunderligt rökmonster, vilken distinkt rökarom! Glaser lyckas med konststycket att förfina och skärpa till rökaromen trots att han späder rökwhiskyn med Speyside-malt. Kristallklar torvrök med stänk av tjära mot söt botten. Växer med vatten och bolmar explicit rök. Blending-konster i den högre skolan. Munnen blir tyvärr mer Speyside med odefinierbar frukt och mild rök som tack och lov växer och antar lägereldsliknande proportioner. Eftersmaken är säreget smaskig med godissötma som ändar i sur bränd ved, härligt otrevligt slutackord minsann. Skickligt regisserad rökmalt med Islay skrivet över doft och avslutning men med fastlandstoner däremellan. Paradoxalt och spännande.

John Glaser brinner för blended. Och nu har han återvänt till utgångspunkten. Med Great King St återupprättas det stolta arvet kring ”well-made blended Scotch”. Billiga slarvigt ihopsatta blends drar ju ner hela segmentet. Adressen Great Kring Street går till Compass Box registrerade bolagsadress i Edinburgh. Glaser kallar sin skapelse ”Artist’s blend” och ställer upp fem regler som måste följas för att skapa en nutida kvalitetsblend. För det första får endast högkvalitativ grainwhisky lagrad i 1st fill bourbon nyttjas. Därtill ska det till mer maltwhisky än vanligt, minst hälften. För det tredje krävs bättre ekkvalitet, bara 1st fill, ingen refill. För det fjärde tillåts enkom naturlig whisky utan karamellfärg eller kylfiltrering. Och sist men inte minst godtas bara traditionell styrka á 43%. En rigid kravprofil liknande danske filmaren Lars von Triers dogmaformat. Tillkomstprocessen är bakvänd, likt en parfymör tänker Glaser fram smakprofilen i huvudet för att sedan skrida till verket som blender och skapa sin vision. ”– Jag har en tydlig idé om vilken stil whiskyn ska ha. Viktigast är huvudwhiskyn som sätter ledmotivet, sedan letar jag efter supportwhiskies som förstärker smaktemat. Ofta slutar det med 3-4 destillerier vilket ju ger utrymme för varje personlighet att synas i blenden”. Att volymerna hålls nere hjälper också till. När du korkar ur en Compass Box är det en exklusiv whisky du häller upp. Oftast har bara 12-15 fat använts, i enstaka fall töms upp till 50 fat i karet. Faten handplockas ju av Glaser, varje fat har nosats 1-2 gånger. Sedan återvänder whiskyn till faten för att all singelwhisky ska hinna giftas samman under 3-6 månader. I fallet Great King St är 2/3-delar 1st fill barrels som känns igen på vaniljtonen, 1/3-del flyttas över till barrels med fatändar av fransk nyek mot slutet av lagringstiden vilket skapar aromer som grillad marshmallow med inslag av rostat kaffe. Var tionde fat är 1st fill sherry som bidrar med torkad frukt och vintoner. 51,4% är grainwhisky, en fjärdedel är Clynelish, knappa 18% är Teaninich och 8% är Mortlach.

Great King St är sannerligen en karaktärsfull blend. Till förväxling lik en maltwhisky. Underbart smårivigt kryddspel i munnen efter maltig ingress, mitt i lite småcitrus innan torrare ek lugnar genom att gjuta olja över gomseglet. Halvlång eftersmak, oljig ek bromsar, en ekvall beskar lagom mycket. Ren medelstor doft av maltigt fullkornsbröd som omges av grainig toffee. En smått genial blend, stor karaktär, ändå passabel i fina salonger med ovana whiskydrickare. Raka motsatsen till lättfotade Asyla. Men så är det i John Glasers universum, här ryms ytterligheter. Och nu är tiden mogen för en klassisk modern blend. En whisky som hyllar smak, kreativitet och njutning. Kort sagt en Compass Box.

Whisky Art nr Pris Bedömning Poäng
Great King St 43% blended 10453 325 kr EXC.BRA++ A21 S24 E22 K24 = 91 p
Spice Tree 46% blandmalt 10150 499 kr EXC.BRA+ A21 S24 E22 K24 = 91 p
Peat Monster 46% blandmalt 10481 499 kr EXC.BRA+ A23 S22 E23 K23 = 91 p
Oak Cross 46% blandmalt 85291 529 kr EXC.BRA+ A21 S23 E23 K23 = 90 p
Asyla 40% blended 85307 1925 kr EXC.BRA A22 S22 E22 K23 = 89 p
Hedonism 43% blended grain 10165 485 kr BRA A21 S24 E22 K24 = 91 p